Tiepolo, Giambattista (1696 - 1770)

Le Banquet de Cléopâtre

Exposé en salle

Date : Entre 1742 et 1743
Dimensions : H. 50.5 x l. 69 cm
Numéro d’inventaire : J 104

Cléopâtre, dernière reine d’Égypte, convie le général romain Marc-Antoine à un luxueux festin. Soucieuse de montrer la puissance de son pays et sa richesse, elle déclare offrir le repas le plus coûteux de toute l’Histoire. La reine use alors d’un stratagème : elle fait dissoudre dans un verre de vinaigre une perle précieuse qu’elle boira sous le regard médusé de son adversaire. La composition de Tiepolo met en scène cet épisode imaginaire raconté par Plutarque dans ses Vies des hommes illustres. Une cour de serviteurs orientaux richement parée entoure la reine et Marc-Antoine en costume d’apparat et casque à plumes. Tiepolo traduit précisément le moment de suspens, l’instant où Cléopâtre présente la perle précieuse aux yeux de ses convives fascinés. L’artiste reprendra ce sujet en 1745 dans les célèbres fresques de la salle de bal du palais Labia, à Venise. Il traite la scène avec la plus grande richesse de détails dans les vêtements, les accessoires et l’architecture. Les références antiques, telles le portique à l’arrière-plan, cohérentes avec l’époque du récit, se mêlent à des éléments modernes, évocateurs des fastes de la Venise de Tiepolo. Cléopâtre est parée d’une robe d’apparat des Vénitiennes du XVIIIe siècle. La construction théâtrale du tableau, semblable à une scène peuplée d’acteurs, renforce son aspect spectaculaire, dans la grande tradition de l’école vénitienne dont Tiepolo est le représentant majeur au XVIIIe siècle. Ce tableau de petites dimensions, d’une technique soignée et de composition aboutie, est appelé « modello », c’est-à-dire une esquisse préparatoire pour une toile monumentale, aujourd’hui conservée à la National Gallery de Melbourne. Le tableau présent dans la collection du consul Joseph Smith est acquis par Ernest Cognacq à la vente de la collection Mathilde Bonaparte en 1904.

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